Pourquoi les gens vieillissent-ils différemment?

Julien Boulard

Tout le monde vieillit différemment, mais pourquoi? Une équipe de chercheurs a identifié quatre "ageotypes" – principales voies biologiques de vieillissement – qui pourraient nous aider à répondre à cette question.

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L'identification de quatre ageotypes peut aider à expliquer pourquoi notre corps vieillit de différentes manières.

Tout le monde vieillit, mais pas de la même manière. Vieillir peut souvent signifier apprendre à faire face à différents problèmes de santé – mais encore une fois, différentes personnes sont confrontées à des problèmes différents. Pourquoi?

C'est la question qu'une équipe de chercheurs de la Stanford University School of Medicine en Californie a commencé à étudier dans une nouvelle étude.

Les recherches de l'équipe ont impliqué un groupe de 43 participants en bonne santé âgés de 34 à 68 ans qui ont accepté de subir une évaluation des marqueurs de biologie moléculaire au moins cinq fois sur une période de 2 ans.

Les scientifiques de Stanford ont choisi cette approche longitudinale pour les aider à construire des profils de vieillissement détaillés pour «cartographier» les différents paramètres de vieillissement des individus.

"Nous savons déjà qu'il existe une poignée de jolis marqueurs moléculaires et cliniques, tels que l'hypercholestérolémie, qui sont plus courants dans les populations plus âgées", explique le professeur Michael Snyder, auteur principal de l'étude.

"Mais nous voulons en savoir plus sur le vieillissement que ce que l'on peut apprendre des moyennes de la population. Qu'arrive-t-il à un individu en vieillissant? Personne n'a jamais regardé la même personne en détail au fil du temps", explique-t-il.

Nouvelle étude du professeur Snyder et de ses collègues – dont les résultats figurent dans la revue Médecine de la nature – identifié quatre voies biologiques différentes caractérisant quatre principaux types de vieillissement.

En comprenant le type – ou les types – de vieillissement auquel une personne est prédisposée, il peut être possible de trouver des moyens de retarder ou de ralentir cette forme de vieillissement, affirment les chercheurs.

Les chercheurs découvrent 4 ageotypes

«Notre étude capture une vue beaucoup plus complète de la façon dont nous vieillissons en étudiant une large gamme de molécules et en prélevant plusieurs échantillons sur plusieurs années de chaque participant», explique le professeur Snyder.

"Nous pouvons voir des schémas clairs de la façon dont les individus vivent le vieillissement au niveau moléculaire, et il y a pas mal de différence", note-t-il.

Les chercheurs ont analysé une gamme d'échantillons biologiques – y compris des échantillons de sang et de selles – qu'ils ont prélevés périodiquement auprès des participants. Dans ces derniers, ils cherchaient des changements dans la présence et l'activité de divers microbes et molécules révélatrices, y compris des protéines, des métabolites et des lipides (graisses).

Grâce à leur analyse, les chercheurs ont identifié quatre «âges différents», ou voies de vieillissement. Celles-ci étaient métaboliques (liées à l'accumulation et à la dégradation de substances dans le corps), immunitaires (liées aux réponses immunitaires), hépatiques (liées à la fonction hépatique) et néphrotiques (liées à la fonction rénale).

Le professeur Snyder et ses collègues expliquent que les personnes prédisposées au vieillissement métabolique peuvent avoir un risque plus élevé de développer des conditions telles que le diabète. En vieillissant, ces personnes peuvent également présenter des taux élevés d'hémoglobine A1c, qui est une mesure de la glycémie.

Pourtant, l'équipe note également que les personnes peuvent être prédisposées non seulement à un, mais à deux ou plusieurs types de vieillissement, faisant ainsi face à un risque combiné de différents problèmes de santé.

En plus des types de vieillissement, l'équipe a constaté des différences de taux de vieillissement entre les individus. Ces résultats, disent les chercheurs, ont le potentiel d'offrir aux gens plus de contrôle sur leur vie.

Si nous comprenons à quelle forme ou à quelles formes de vieillissement nous sommes prédisposés, nous sommes également habilités à proposer une stratégie pour prévenir des problèmes de santé spécifiques et éventuellement ralentir certains processus de vieillissement.

"L'âge est plus qu'une étiquette; il peut aider les individus à se concentrer sur les facteurs de risque pour la santé et à trouver les domaines dans lesquels ils sont les plus susceptibles de rencontrer des problèmes en fin de compte. Plus important encore, notre étude montre qu'il est possible de changer la façon dont vous vieillissez pour le mieux. "

Prof. Michael Snyder

La recherche sur les processus de vieillissement est cependant loin d'être terminée. "Nous commençons à comprendre comment cela se produit avec le comportement, mais nous aurons besoin de plus de participants et de plus de mesures au fil du temps pour l'étoffer pleinement", explique le professeur Snyder.

Possibilités de ralentir le vieillissement

Le professeur Snyder et son équipe ont également examiné d'autres facteurs susceptibles de contribuer au vieillissement différemment. Plus précisément, ils ont comparé les profils de vieillissement des individus en bonne santé qui étaient sensibles à l'insuline à ceux des participants résistants à l'insuline dont le corps n'était pas en mesure de traiter efficacement la glycémie.

«Les différences de vieillissement entre les personnes en bonne santé et les personnes résistantes à l'insuline sont quelque chose qui n'a jamais été examiné auparavant», explique le chercheur principal.

"Dans l'ensemble, nous avons constaté qu'il y avait environ 10 molécules qui différaient considérablement entre les personnes sensibles à l'insuline et les personnes résistantes à l'insuline en vieillissant", note-t-il. Parmi ces molécules, beaucoup ont joué un rôle dans le fonctionnement du système immunitaire.

Mais les chercheurs ont également fait une autre découverte remarquable: au cours des 2 années au cours desquelles ils ont collecté des données sur les participants, tout le monde n'a pas montré de changement dans les marqueurs d'âge.

Encore plus remarquable, pour certaines personnes qui ont changé leur mode de vie – en particulier en termes de régime alimentaire – les marqueurs d'âge ont même diminué pendant un certain temps, ce qui, dans certains cas, signifiait que ces personnes vieillissaient à un rythme plus lent.

Chez certains participants, les changements liés à l'âge dans les niveaux des molécules clés hémoglobine A1c et créatine, qui sont liées à la fonction rénale, se sont produits à un rythme plus lent.

Certaines des personnes chez qui les niveaux de créatine ont chuté – suggérant une amélioration de la santé rénale – recevaient un traitement avec des statines, expliquent les chercheurs.

Cependant, chez certaines personnes qui ont modifié leur mode de vie, aucune amélioration n'était évidente au moment de l'étude.

Le professeur Snyder, qui a également analysé ses propres échantillons biologiques au fil du temps, espère que ses changements de style de vie se révéleront plus efficaces.

"J'ai commencé à soulever des poids (…)", dit-il, expliquant qu'il était déçu de voir qu'il "vieillissait à un rythme assez moyen". Cependant, il pense que son effort pourrait porter ses fruits à long terme.

«Il sera intéressant de voir si cela influence mes parcours de vieillissement dans une autre année», explique le professeur Snyder.

L'équipe note également que leurs résultats actuels ne sont que le début d'un long et complexe voyage vers la compréhension du fonctionnement du vieillissement. De nombreux mystères demeurent et, avec le temps, les chercheurs espèrent découvrir plus de réponses.

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