Répondre aux 5 principales questions sur l'herbe à chat

Julien Boulard

Internet regorge de vidéos drôles de chats montrant leurs réactions à une plante communément appelée "cataire". Qu'est-ce que l'herbe à chat, affecte-t-elle tous les félins, est-elle sans danger pour les chats et les humains devraient-ils l'utiliser? Cette fonctionnalité spéciale étudie ces questions et plus encore.

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Votre ami félin devient-il fou d'herbe à chat? Dans ce dossier spécial, nous découvrons pourquoi – ou pourquoi pas.

Nepeta cataria, ou "cataire", est une herbe appartenant à la même famille de plantes que la menthe. Bien qu'elle soit originaire de certaines parties de l'Europe et de l'Asie, la plante est maintenant commune sur plusieurs continents, y compris en Amérique du Nord.

Parce que, comme la menthe ordinaire, l'herbe à chat prolifère facilement, de nombreux propriétaires de chats cultivent la plante en pot comme un régal pour leurs amis félins.

En tant que membre de la famille de la menthe, l'herbe à chat fraîche sent aussi la menthe, bien que ce ne soit pas le cas de l'herbe à chat séchée parfois présente dans les friandises ou les jouets commerciaux pour chats, qui peut sentir plus comme l'herbe séchée.

Pourquoi l'herbe à chat est-elle un régal si spécial? Les personnes qui partagent leur vie avec un chat sauront que cette plante a souvent un effet marqué et parfois très drôle sur ces animaux bien-aimés – un peu comme l'effet qu'une drogue récréative douce pourrait avoir sur les humains.

Tous les félins réagissent-ils à l'herbe à chat? Pourquoi cette plante affecte-t-elle les chats exactement? Est-ce vraiment semblable aux drogues récréatives? Continuez à lire pour le découvrir.

1. Pourquoi l'herbe à chat affecte-t-elle les chats?

Dans son livre L'intoxication: la pulsion universelle pour les substances psychotropes, le psychopharmacologue Ronald Siegel estime qu'environ «70% des chats domestiques réagissent à l'herbe à chat» et que ceux qui en ont atteint la maturité sexuelle. Les chats atteignent la maturité sexuelle vers l'âge de 6 mois.

Les chats qui réagissent à l'herbe à chat renifleront la plante ou tout jouet qui en contient, puis commenceront à la mâcher. Après cela, ils peuvent commencer à se frotter la tête contre la plante ou le jouet, puis rouler ou se retourner d'un côté à l'autre.

"Mes deux chats adorent ça et ça les rend fous", a expliqué un lecteur Actualités médicales aujourd'hui. "(La femelle) aime la lécher, puis elle attaque le jouet sur lequel elle se trouve, adoptant souvent l'attaque de la jambe du lapin. (Le mâle) va plus sotty avec elle, se roulant souvent avec le jouet dans ses pattes", ont-ils déclaré.

Bien que dans la plupart des cas, quand il les affecte, l'herbe à chat stimule les chats de manière agréable, l'American Society for the Prevention of Cruelty to Animals le juge "toxique pour les chats". Ils préviennent que certains félins domestiques peuvent effets indésirables après être entré en contact avec cette plante. Ces effets peuvent inclure des vomissements et de la diarrhée, ainsi que des états de sédation.

Certains chats peuvent même devenir agressifs lorsqu'ils rencontrent la plante. Un autre lecteur a dit MNT qu'elle évite de donner à son chat de l'herbe à chat pour cette raison. "(Mon chat) a un peu l'impression qu'elle veut me battre (et) commence à me frapper le pied", ont-ils déclaré.

Pour les nombreux chats qui répondent bien à l'herbe à chat, note Siegel, cela peut être "un exemple de dépendance animale au comportement de plaisir". Les chats mâles et femelles répondent à l'herbe à chat d'une manière qui rappelle l'excitation sexuelle chez ces félins.

En raison de ces similitudes, certains chercheurs ont suggéré que la plante pouvait autrefois être un activateur naturel et opportun des comportements reproducteurs.

"Ces étalages ont incité les naturalistes à spéculer que l'herbe à chat servait autrefois la fonction évolutive dans la nature de préparer les chats au sexe, un aphrodisiaque naturel au printemps. "

Ronald Siegel

Il explique que les molécules qui portent le parfum de l'herbe à chat, appelées terpénoïdes, sont à l'origine de la réaction. L'herbe à chat comporte un type spécifique de terpénoïde appelé népétalactones. Ces molécules, explique Siegel, peuvent être toxiques. Cependant, ils sont généralement inoffensifs dans la quantité en laquelle ils sont présents dans l'herbe à chat.

Chats absorber les népétalactones en reniflant l'herbe à chat. Les molécules se lient ensuite aux récepteurs olfactifs (odeurs) du nez, qui envoient des signaux supplémentaires à l'amygdale, qui sont deux petits groupes dans le cerveau des mammifères. Ceux-ci sont liés à la fois à la régulation des émotions et à certains comportements sexuels.

2. Pourquoi certains chats ne répondent pas?

Environ 30% des chats domestiques n'ont absolument aucune réaction à l'herbe à chat. Un MNT le lecteur s'est exclamé qu'il "n'a aucun effet sur (son chat) que ce soit!"

Pourquoi l'herbe à chat affecte-t-elle certains chats mais pas d'autres? La différence, selon Siegel, réside dans l'ADN du chat. Certains chats héritent du gène "sensible à l'herbe à chat", tandis que d'autres ne le font tout simplement pas.

"La raison de l'échec de certains chats à devenir encore moins enthousiasmés par l'herbe à chat et la réaction exagérée des autres est génétique", écrit-il.

"Les chats peuvent hériter d'un gène dominant qui guide la réaction à l'herbe à chat", ajoute Siegel. Il ajoute que certaines études ont démontré que la progéniture des chats sensibles à l'herbe à chat est également sensible à cette plante, et que ceux des chats sans réaction ne réagiront pas non plus.

En plus de cela, dit-il, certains félins peuvent éviter l'herbe à chat s'ils en ont eu une mauvaise expérience.

Par exemple, note Siegel, si un félin a reniflé ou mâché de l'herbe à chat puis s'est blessé, à l'avenir, il peut se retourner lorsqu'il rencontre la plante, au lieu de sauter à l'occasion d'accéder au stimulant.

3. L'herbe à chat affecte-t-elle les autres félins?

Si l'herbe à chat peut avoir un effet saisissant sur les chats domestiques, affecte-t-elle également les félins plus grands, tels que les lions, les jaguars et les tigres?

La réponse est "oui" – et il semble agir, dans une bien moindre mesure, sur d'autres mammifères félins qui ne sont pas réellement des félins.

Une expérience menée au début des années 1970 dans ce qui est aujourd'hui le zoo de Knoxville, dans le Tennessee, a révélé que les lions et les jaguars étaient "extrêmement sensibles" à l'herbe à chat.

Certains des tigres, des couguars et des lynx du zoo ont également répondu à l'herbe à chat, mais pas du tout fortement. Les deux guépards sur place à l'époque ne manifestaient aucun intérêt pour la plante.

D'autres animaux ont manifesté de la curiosité pour l'herbe à chat, bien que dans une bien moindre mesure que les chats domestiques.

Les non-félins qui ont montré un intérêt pour l'herbe à chat comprennent civettes, qui sont des animaux carnivores originaires d'Asie et d'Afrique qui ressemblent à des chats mais appartiennent à une famille différente, appelée Viverridae.

4. Quels autres stimulants affectent les chats?

Bien que l'herbe à chat soit de loin le stimulant le plus connu des chats, les chercheurs ont noté qu'il existe de nombreuses autres plantes qui peuvent modifier l'humeur et le comportement des félins.

Siegel, par exemple, parle de matatabi, ou vigne d'argent (Actinidia polygama). C'est une plante originaire des régions du Japon et de la Chine. Dans une expérience au zoo d'Osaka au Japon, de grands félins exposés à de grandes quantités de substance active dans le matatabi ont montré des signes de plaisir intense – et de dépendance.

"Cette plante contient des composés secondaires étroitement liés dans leur structure chimique et leur activité comportementale aux népétalactones", explique Siegel.

"Après une première exposition, les (grands) chats sont devenus si désireux d'en savoir plus qu'ils ignoreraient tout ce qu'ils faisaient – manger, boire ou même avoir des rapports sexuels – chaque fois que les produits chimiques étaient disponibles. "

Ronald Siegel

Un Étude 2017 a confirmé que le matatabi peut être tout aussi, sinon plus, efficace que l'herbe à chat quand il s'agit de stimuler les chats domestiques.

Les auteurs de l'étude ont également identifié deux autres plantes qui ont eu un effet similaire: le chèvrefeuille de Tatarie (Lonicera tatarica) et la valériane (Valeriana officinalis).

Près de 80% des chats domestiques de cette étude ont réagi au matatabi et environ 50% des chats ont également répondu au chèvrefeuille tatarien et à la racine de valériane.

Matatabi, les auteurs de l'étude notent également, ont en fait suscité une réponse chez 75% des chats domestiques qui n'ont eu aucune réaction à l'herbe à chat.

"L'enrichissement olfactif à l'aide de vigne argentée, de chèvrefeuille tatarien ou de racine de valériane peut, à l'instar de l'herbe à chat, être un moyen efficace d'améliorer la qualité de vie des chats", concluent les chercheurs.

5. L'herbe à chat est-elle sans danger pour les humains?

Bien que les humains aient tendance à acheter ou à cultiver de l'herbe à chat uniquement pour le divertissement de leurs amis félins, certaines personnes pensent que la plante peut avoir un effet apaisant sur leur propre esprit.

Par exemple, certaines personnes aiment infuser du thé de cataire, et certains ont même essayé de rouler la plante en cigarettes et de la fumer. "Cela rend les gens heureux, satisfaits et intoxiqués, comme la marijuana", étude plus ancienne Remarques.

Comme un supplément, les gens ont également utilisé l'herbe à chat pour traiter des symptômes tels que la toux ou les maux de dents, et comme aide digestive.

Est-ce sûr? Cela reste encore peu clair. Jusqu'à présent, il y a eu peu de recherche dans l'efficacité ou la sécurité de l'herbe à chat quand il s'agit de traiter diverses conditions chez l'homme.

Certains spécialistes suggèrent que l'herbe à chat peut causer contractions de l'utérus, ils recommandent donc aux femmes enceintes d'éviter cette plante.

Compte tenu de la rareté des preuves concernant la sécurité de cette plante, cependant, nos lecteurs pourraient être mieux de la conserver pour le plaisir de leurs chats – c'est-à-dire, s'ils font partie de la majorité qui l'apprécient.

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