Une nouvelle étude pourrait changer radicalement notre façon de comprendre la maladie de Parkinson

Julien Boulard

Les symptômes caractéristiques de la maladie de Parkinson sont des symptômes moteurs qui incluent la poignée de main et la lenteur des mouvements, mais les spécialistes ne comprennent toujours pas entièrement les causes de cette maladie. Des recherches récemment publiées peuvent maintenant renverser les notions dominantes sur les principaux mécanismes de la maladie de Parkinson.

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Les symptômes moteurs de la maladie de Parkinson peuvent être dus à des changements cérébraux qui se produisent que les experts ne l'avaient pensé auparavant.

Selon des estimations officielles, en 2020, environ 930 000 les personnes âgées de 45 ans ou plus aux États-Unis vivront avec la maladie de Parkinson.

Malgré le grand nombre de personnes qui vivent avec cette maladie, les chercheurs ne savent toujours pas exactement ce qui la cause et, à ce jour, ils n'ont trouvé aucun moyen de l'inverser.

Les principaux symptômes de la maladie de Parkinson affectent les mouvements et comprennent les tremblements, la lenteur des mouvements et la rigidité des membres.

Ces symptômes moteurs peuvent affecter sérieusement la qualité de vie d'une personne, les spécialistes ont donc beaucoup travaillé pour trouver des moyens d'atténuer leurs effets.

Jusqu'à présent, l'opinion répandue parmi les spécialistes de la maladie de Parkinson est que les symptômes moteurs surviennent lorsque les neurones dopaminergiques – les cellules du cerveau qui synthétisent la dopamine messagère chimique – commencent à mourir anormalement.

Par conséquent, pour essayer de compenser les symptômes moteurs, les médecins peuvent prescrire aux personnes atteintes de la maladie de Parkinson un médicament appelé lévodopa (ou L-DOPA), qui aide à augmenter la réserve de dopamine du cerveau.

Cependant, l'utilisation à long terme de L-DOPA peut entraîner de graves effets secondaires, notamment des mouvements irréguliers et involontaires.

Mais que faire si les symptômes moteurs ne commencent pas par la mort des neurones dopaminergiques? Si tel était le cas, cela pourrait changer la façon dont les chercheurs et les praticiens médicaux comprennent la maladie de Parkinson et la meilleure façon de la traiter.

Des chercheurs découvrent un nouveau mécanisme

Une nouvelle étude pourrait maintenant renverser les notions existantes concernant la cause des symptômes moteurs. Les chercheurs principaux C. Justin Lee, Ph.D., Hoon Ryu, Ph.D., et Sang Ryong Jeon ont travaillé avec des collègues de l'Institut des sciences fondamentales de Daejeon et de l'Institut coréen des sciences et de la technologie et du Asan Medical Center à Séoul – tout en Corée du Sud.

La recherche, qui apparaît dans la revue Biologie actuelle, ont constaté que les symptômes de la maladie de Parkinson apparaissent avant la mort prématurée des neurones dopaminergiques.

Dans leur étude, les chercheurs ont travaillé avec des modèles murins de la maladie de Parkinson et ont également analysé des échantillons de cerveau de personnes en bonne santé et de personnes atteintes de la maladie de Parkinson.

Ils ont constaté qu'avant la mort des neurones dopaminergiques, ils arrêtent de fonctionner – c'est-à-dire qu'ils arrêtent de synthétiser correctement la dopamine – et cela déclenche les symptômes associés à la maladie de Parkinson.

"Tout le monde a été tellement piégé dans l'idée conventionnelle de la mort neuronale comme cause unique de (maladie de Parkinson). Cela entrave les efforts pour étudier les rôles d'autres activités neuronales, telles que les astrocytes environnants", explique Lee.

"La mort neuronale a exclu toute possibilité de renversement (maladie de Parkinson)." Cependant, note-t-il, "(s) une fois que les neurones dormants peuvent être réveillés pour reprendre leur capacité de production, cette découverte nous permettra de donner aux patients (maladie de Parkinson) l'espoir de vivre une nouvelle vie sans (maladie de Parkinson)"

En examinant les modèles murins de la maladie, les chercheurs ont vu que les astrocytes – des cellules non neuronales en forme d'étoile – dans le cerveau ont commencé à augmenter en nombre lorsque les neurones dans leur voisinage ont commencé à mourir.

À ce stade, un messager chimique clé appelé GABA commence également à augmenter dans le cerveau, atteignant un niveau excessif et empêchant les neurones dopaminergiques de produire de la dopamine, sans toutefois les tuer.

Les chercheurs ont confirmé que ce processus se produit non seulement dans les modèles animaux, mais aussi dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie de Parkinson.

Espoir de meilleurs traitements

Cependant, les chercheurs ont également découvert qu'il existe un moyen de restaurer la fonction des neurones dopaminergiques affectés en empêchant les astrocytes de synthétiser le GABA. Ce faisant, ont-ils constaté, a également considérablement réduit la gravité des symptômes moteurs associés à la maladie de Parkinson.

D'autres expériences sur des rats ont révélé une autre façon de restaurer la fonction des neurones dopaminergiques. Les chercheurs ont inhibé la synthèse de la dopamine dans ces neurones dans des cerveaux de rats par ailleurs en bonne santé en utilisant des outils optogénétiques – une technologie qui utilise la lumière pour contrôler l'activité des cellules vivantes.

Cette action a induit des symptômes moteurs de type Parkinson chez les rats. Mais lorsque les chercheurs ont utilisé à nouveau des outils optogénétiques, cette fois pour restaurer la fonction dans les neurones dopaminergiques dormants, les symptômes de type Parkinson ont diminué de gravité.

"Cette recherche réfute la croyance commune selon laquelle il n'existe aucun traitement modifiant la maladie (maladie de Parkinson) en raison de sa base sur la mort des cellules neuronales", souligne Ryu. "L'importance de cette étude réside dans son potentiel en tant que nouvelle forme de traitement pour les patients aux premiers stades de (maladie de Parkinson)", ajoute le chercheur.

À l'avenir, soutient l'équipe de recherche, ces résultats pourraient conduire à de meilleurs moyens de traiter la maladie de Parkinson – des moyens qui pourraient inverser certains des dommages à d'importants mécanismes cérébraux.

"Jusqu'à présent, on croyait fermement que la maladie idiopathique (maladie de Parkinson) est causée par la mort des neurones dopaminergiques dans (la) substantia nigra (une structure du cerveau)", note Jeon.

"Cependant, cette recherche démontre que l'inhibition fonctionnelle des neurones dopaminergiques par les astrocytes environnants est la cause principale de (maladie de Parkinon). Ce devrait être un tournant décisif dans la compréhension et le traitement (maladie de Parkinson) et éventuellement d'autres maladies neurodégénératives. "

Sang Ryong Jeon

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